Julie Steele: ‘Big Data’ necesita personas comprometidas con los datos que los hagan inteligentes’

Julie Steele y la visualización

Entrevista realizada por Juantxo Cruz durante la conferencia internacional Big Data Spain 2013 celebrada en Madrid.

Julie es una apasionada de Shakespeare, la ciencia política, el yoga y el diseño. Ahora trabaja como editora de la prestigiosa editorial de libros tecnológicos O’Reilly Media en Nueva York.

Nos sentamos en el hall de los cines Kinépolis de La Ciudad de la Imagen (Madrid), donde tuvieron lugar las conferencias internacionales del evento Big Data Spain 2013.

Responde a nuestras preguntas muy concentrada, encogida, con la mirada caída. No quiere que se le pase nada por alto. Para ella, el lenguaje visual es una gramática, reglas y principios para explicar de forma sencilla temas complejos.

— En tu libro ‘Designing Data Visualizations’ haces una diferenciación entre la infografía y la visualización de datos, ¿podrías darnos las claves?

El lenguaje y el vocabulario que utilizan los diseñadores es a veces muy apasionado; si preguntas a distintas personas encontrarás distintas respuestas. Siendo honesta, la infografía es algo que tiene relativamente una cantidad de datos baja y, en cambio, una alta manipulación manual. La visualización tiene casi siempre un algo contenido de datos, quizás cientos, miles o millones de datos, que tienen que ser manipulados aritméticamente.

— ¿Cuáles crees que tienen que ser las cualidades de un visualizador de datos?

Debe comprender los principios generales del diseño, las formas en las que el cerebro interpreta la información visual. Debe llevar en el bolsillo el lenguaje del que está hablando.

Sin embargo, también debe tener conocimientos de programación, conocer las herramientas, que son muchas, y también debe tener conocimientos de estadísticas. No hace falta que sea un modelador de estadística, pero debe saber qué es la regresión estadística y el lenguaje básico de estadística que se encontrará en el campo de la visualización.

Julie Steele en Big Data Spain 2013, Madrid
Julie Steele en Big Data Spain 2013, Madrid

— ¿Crees que las compañías de Big Data deben contratar diseñadores?

Las compañías tienen que entender que necesitan estos conocimientos específicos para hacer mejor uso de sus datos.

A veces se piensa en el diseño como algo que se hace en los medios, en la moda, en la publicidad, en las finanzas. Se necesitan personas que se comprometan con los datos y los hagan más inteligentes y aquí se incluyen planificadores de la visualización.

— ¿Existen estudios específicos sobre visualización?

Ahora todas las universidades de Estados Unidos están añadiendo nuevos planes específicos para la visualización y también para la investigación de los datos.

— En BigData Spain 2013 se han presentado muchas novedades tecnológicas de ‘Back-End’, para especialistas e ingenieros. ¿Qué piensa de los retos que propone ‘Big Data’?

A veces los ingenieros y programadores sólo piensan en la tecnología. ‘Big Data’ trata sobre seres humanos, sobre la gente, buscar formas de vivir mejor y tomar mejores decisiones. Para ello, necesitas la mejor información, en el lugar y el momento adecuados. En la mayoría de los casos, son las personas las que toman las decisiones, no las máquinas.

— ¿Cómo crees que los medios de comunicación pueden integrarse mejor en el mundo digital ?

Quizás los medios tiene diferentes silos de información, pueden tener vídeos, animaciones, aplicaciones para móviles, gráficos interactivos… pero están separados. Creo que deben fusionarlo, combinarlo y ofrecer nuevas narrativas fluidas para la web, tabletas, móviles. El futuro de los medios será más interactivo y con equipos más integrados.

— ¿Cuáles son tu herramientas favorita?

Me encanta InDesign, yo soy diseñadora y tengo un pasado impreso, tiene grandes herramientas para hacer gráficos sencillos. Si vas a realizar visualizaciones de datos tienes que utilizar D3, Processing , GGPlot, Tableau o Excel. D3 es una herramienta muy poderosa, pero tienes que tener conocimientos de programación para usarla.

— Los conceptos clásicos o ‘primitivos’ que propones para la visualización—claridad, sencillez, evitar saturación de colores y las gráficas con perspectiva, no complicar las estructuras visuales— están ahora en alza en el campo del diseño web. ¿Ves alguna conexión con lo que se llama ‘Flat Design’?

Sí, estoy de acuerdo. Todo el diseño comparte unas mismas reglas, como pueden ser el ‘Golden Ratio’ o el uso del color. Son reglas universales.

Libro de Julia Steele y Noah Iliinky
Designing Data Visualizations, O’Reilly Media, 2011

— ¿Estás trabajando en un nuevo libro?

Vamos a sacar una segunda edición de mi libro ‘Designing Data Visualizations’ (2011, O´Reilly, co-autora junto con Noah Iliinsky).

— ¿Prepara O’Reilly nuevos libros sobre visualización?

Sí, por supuesto. Estamos preparando un libro sobre el programa de visualización Tableau, con contribuciones de muchos lugares. Estamos ahora con ello.

Si hablamos de formato, quizá el libro no es el mejor para presentar gráficos interactivos, por ello, estamos trabajando en vídeos y formatos digitales para nuevas temáticas sobre visualización de datos.